jueves, 16 de julio de 2009

Curiosidades: De la Tierra a la Luna

Hoy es día 16 de Julio de 2009, justo hoy se cumplen 40 años del despegue del cohete Saturno V que llevó a Michael Collins, "Buzz" Aldrin y Neil Armstrong a uno de los viajes más apasionantes de la historia. El vuelo espacial que llevo al hombre a la Luna por primera vez.

Sin embargo tal y como vimos en la entrada "Las 27 fechas mas importantes del Siglo XX" este viaje no fué si no la consecuencia de la llamada "Carrera Espacial". Una estratégica competición llevada a cabo por EE.UU y la antigua URSS, con el objetivo de conquistar el Espacio antes que nadie.

El Comienzo


Podría decirse que el verdadero precursor de esta carrera espacial por llegar a la Luna, la comenzó Julio Verne en 1865, con su novela "De la Tierra a la Luna" en la cual, con mas de un siglo de adelanto, narró el proceso de lanzamiento de un gigantesco cohete tripulado hasta nuestro satélite.

Si alguien tiene curiosidad, tiene el libro en este enlace. Eso si, quien lo lea. seguramente se sorprenderá de la cantidad de coincidencias y similitudes que tiene esta novela con un lanzamiento espacial real. La mas notable de ellas, es que sitúa la zona de lanzamiento del cohete, donde hoy se encuentra Cabo Cañaveral, la sede oficial de lanzamientos de la NASA.

De la tierra a la luna

Julio Verne fue el primero, pero vinieron muchos más pioneros del espacio, como Konstantin Tsiolkovsky, un genio de principios del siglo XX que inspirado por las novelas de Verne pasó su vida estudiando las posibilidades del viaje espacial, en cuanto a los materiales necesarios para naves, combustibles y trajes y autor de la frase “La Tierra es la cuna de la Humanidad, pero no se puede vivir en la cuna para siempre”.

Pronto los sueños de estos visionarios comenzaron a hacerse realidad, comenzaron con los primeros mísiles balísticos, consecuencia de la Guerra fría que comenzó entre EE.UU y la URSS tras la IIª Guerra Mundial, con la intención de hacerse saber mutuamente la posibilidad de alcanzarse con una bomba nuclear.

La Carrera Espacial


Esta Guerra Fría, a su vez, dió lugar a una gran red de espionaje, que culminó la URSS en octubre de 1957 con el lanzamiento del Sputnik I. El primer satélite de comunicaciones en alcanzar la órbita terrestre, que significó un mazazo para EE.UU, que se asumía como el mayor gigante tecnológico del momento, y un enorme triunfo para la URSS. EE.UU aún tardo cuatro meses más en poder poner en órbita su primer satélite, el Explorer I.

A raiz de este hito histórico, la carrera se desenfrenó y previendo la posibilidad de enviar hombres al espacio, comenzaron los experimentos con animales. La famosa perra Laika, enviada en 1957 por los Rusos a bordo del Sputnik II, fue el primer ser vivo en el espacio, más allá de unas moscas de la fruta enviadas por EE.UU en uno de sus misiles intercontinentales. El vuelo de la perra Laika, no tenía la tecnología necesaria para su vuelta, por lo que sólo se monitorizaron sus constantes vitales. Se cree que Laika murió de stress y sobrecalentamiento a poco de despegar. Años después, en 1960, las perras Belka y Strelka, fueron las primeras en viajar al espacio y regresar sanas y salvas. EE.UU por su parte realizó al menos dos lanzamientos con chimpancés antes de plantearse el envío de seres humanos.

laika
Laika a bordo del Sputnik II.

Una vez llegados a este paso de la historia, tanto la URSS como EE.UU, encaminaron sus esfuerzos al envío del primer hombre al espacio, y como sucedió anteriormente, la URSS se adelantó cuando enviaron de forma imprevista para el mundo al cosmonauta Yuri Gagarin en 1961 a bordo de la nave Vostok I. Como dato anecdótico, mencionar que Gagarin falleció en 1968 cuando el caza MIG-15 que pilotaba en un vuelo rutinario sufrió un accidente. EE.UU mandó a su primer hombre al espacio Alan Shepard, tan sólo 23 días después del vuelo de Gagarin.

De esta forma, la URSS se puso de forma sorprendente para el mundo a la cabeza de la carrera espacial y siguió acumulando hitos, como el primer vuelo espacial con dos tripulantes, así como la primera mujer en el espacio cuando la soviética Valentina Tereshkova se convirtió en la primera mujer en el espacio en 1963 a bordo de la Vostok6.

Valentina tereshkova
Valentina Tereshkova.

Mientras todo esto pasaba, EE.UU, fijó la meta de su programa espacial en la llegada del hombre a la Luna. Pero antes de este logro fueron necesarias diversas misiones que garantizaran la viabilidad de la misión, entre ellas sondas no tripuladas que orbitaban a la Luna y fotografiaban su superficie.

El Programa Apollo

Kennedy, entonces presidente de EE.UU se planteó como reto la llegada del hombre a la Luna para antes del final de la década de los 60. De este modo, comenzó el llamado programa Apollo y que tantos éxitos implicó y que supuso por primera vez desde que la carrera especial comenzase, que EE.UU llevara la iniciativa.

Los progresos del programa Apollo fueron notables, aunque comenzo con tragedia. El Apollo I se incendió en Tierra mientras sus tripulantes llevaban a cabo una prueba pre-vuelo consistían en crear una atmósfera presurizada de oxígeno puro. Un cortocircuíto en un cable mal aislado provocó un incendio que se extendió muy rápidamente, casi de forma explosiva, matando a los astronautas por asfixia en sólo 17 segundos.

Los seis siguientes vuelos Apollo, fueron no tripulados, y el Apollo VI, fue tan solo una pequeña misión tripulada de prueba, pero entre el Apollo VIII, con la primera tripulación orbitando a la Luna y el Apollo X, cuya misión consistía en probar el acoplamiento con el módulo lunar, se esctableció el camino necesario para enviar el 16 de Julio de 1969 el Apollo XI, que finalmente alunizó en el Mar de la tranquilidad en un evento retransmitido a todo el planeta el día 20 de Julio de 1969, cumpliendo así con el margen que Keneddy diera años atrás. Neil Armstrong se convirtió así en el primer ser humano en pisar un mundo más allá de la Tierra al tiempo que proncunciaba su famosa frase "Es un pequeño paso para el hombre, pero un gran salto para la humanidad".

Neil Armstrong
Neil Armstrong

El inicio de la carrera espacial es claro, pues coincide con el lanzamiento del Sputnik I, sin embargo su final no parece tan claro. La llegada del hombre a la Luna pareció frenar el entusiasmo por el cosmos. Y si bien hubieron aún 5 alunizajes más, ninguno tuvo tanta repercusión mediática como el Apollo XI. De hecho, sólo el morbo del vuelo del Apollo XIII, tristemente conocido por el accidente que les impidió alcanzar la Luna y que obligó a la tripulación a una maniobra de retorno a la Tierra casi imposible, tuvo un repercusión mediática comparable al Apollo XI.

Lanzamiento Apollo XI
Lanzamiento del Apollo XI.